瞬間看地球

占占雖是IT人,但卻早已失卻緊貼業界新聞的動力;這天被好友脂肪男問起有否玩過「Google Earth」, 只略有所聞的占占一時記不起來,也就下載了測試版來一玩,怎知一試之下完全瞠目結舌,結果整個下午只懂沉迷「環遊世界」。再細看之下,原來另一位好友天祐先知先覺,早於一年多前已經在他的網誌提及GE。 占占到今天才談GE無疑自認井底之蛙,自暴其短;但GE實在令我眼界大開,故忍不住在此拾人牙慧。

簡單的說,GE是一個結合地理圖片及其Google Map地圖搜索服務的強大地理資訊系統(Geographic Information System)。本來網上地圖搜索不是甚麼新鮮事,但GE卻成功以一個互動性極高的介面,將所有的錯綜複雜的地理資訊綜合顯示出來。

甚麼叫做「極高的互動性」?想像一下網上查地圖等如轉動「地球儀」那樣,而這個「地球儀」更可隨意用滑鼠上的滾輪將任可一點即時放大至離地面只有數千甚至數百呎,兼提供一切相關資訊諸如人口數字,道路系統,商店大廈,甚至附近的薄餅外賣店等等,更支援全球定位系統(GPS),提供任何地形或建築物的高解像立體圖片(不過這個服務要另外收費)。而要查閱這些資訊只需以滑鼠擺動主畫面上的虛擬地球圖案就成,而地域名稱資料更是在放大衛星圖片之時立時從畫面顯示,只要你的寬頻網絡速度夠快就行。最令人目為之眩的功能,是當你在系統查詢世界上某一個地方時,畫面上的地球儀立時同步轉動,將你從起點帶到所查詢的目的地,感覺一如坐飛機環遊世界一樣。當然占占也認為這種用戶介面實在有點花巧,不過倒能令用戶對查詢地方的所在地與現時身處位置的距離有個大概感覺;甚麼叫做天涯海角?試試由香港作起點,再查詢一下莫斯科就知了。

為了開發GE,Google用了三年的時間從不同的途徑收集世界各地的地面鳥瞰圖,有些是依靠租用人造衛星,有的靠美國太空總署,有些則是特意找專家從飛機上拍攝。現時的GE雖然仍是在測試階段 (今年的六月剛出了Beta 4),但英,美,還有西歐部份的資料已是相當齊全,甚至是你輸入某所私人住宅的地址亦能馬上找到;而其他較為文明發達的地方的資料庫(例如日本,澳洲)也漸見規模。但若是想查看北韓,伊朗等國家的話則恐怕要失望了。其實GE的系統極有軍事潛質,只消將軍用衛星拍得的圖片及其他相關戰略資訊直接上載至GE系統便成。而GE系統亦有收費的企業版(GE Enterprise),甚至可以將地理數據庫獨立存放在客戶自己的伺服器內,與自己企業內的數據整合;Google亦坦言除了房地產,城市規劃,甚至非政府組織用得著GE之外,軍事情報界也能受惠於這個系統 (“Visualization of tracked assets and personnel in the field”)。占占深信當我們還在無聊地用GE查看自己住所之時,五角大廈已經利用軍事版本搜尋間碟衛星圖片了。

Google身為網絡界的巨擘,自然明白要將GE發揚光大,網民的參與是絕對重要的。Google特意開發了免費但功能強大的SketchUp,讓人們自行製作可與GE結合的立體圖形 – 山嶽,河流,建築物,甚至是自己居住的大廈! 想想當GE將灣仔海旁放大時,DIY的全立體會展模型立時顯示出來,簡直令人讚嘆! Google已開設了名為3D Warehouse的分享網站,大量網民的自製立體模組在此任君選擇。

更利害的是GE容許網民在Google Earth Community 討論區內補充GE的資料庫,這些附加資料會一併顯示在GE的主地圖內:灣仔的英皇中心,298電腦商場,旺角先達…. 所有座標位置全部可以自己自行補充! 用家更可以自製個人精選地圖 – 例如美食推介地圖,購物精選地圖,甚至警方車速監測器地圖,再上載成kmz檔與人分享! 這個功能絕對是非同小可! 來自群眾的力量永遠是最為強大的,Google豈會不明此理?

起初啟動GE時,畫面內的地球縮得小小的,被四周的星星所包圍;曾有人說過這樣的設計是Google刻意提醒用家 – 個人甚至整個地球,都只是穹蒼的一粒小微塵而已。占占雖覺得這個說法有點一廂情願,但一邊隨意鍵入世界不同地方,一邊讓GE帶領我在寰宇間穿梭,竟不期然生出一份謙卑感;世界真的很大,而占占卻太渺小了。

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